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Franz Josef Glacier : faire une héli-randonnée pour découvrir un des glaciers les plus abruptes du monde

La Nouvelle Zélande regorge de paysages à couper le souffle. Des plages paradisiaques, des volcans actifs, des lacs d’un bleu azur, des Fjords et bien d’autres. Mais saviez-vous que la Nouvelle-Zelande a aussi son lot de glaciers. En fait, la Nouvelle-Zélande abrite plus de 3 000 glaciers ! Situés sur la côte Ouest de l’île du sud, les deux plus connus sont Franz Josef et Fox Glacier. 

Lors de mon road trip de 2 semaines dans l’île du sud, j’ai eu l’occasion de découvrir pour la première fois, de près et en personne, un glacier. Pouvoir toucher la glace, boire l’eau des petits ruisseaux du glacier, grimpez dans des grottes de glaces : tout ça fut possible grâce à l’heli-randonnée sur Franz Josef Glacier. Cette expérience a été mémorable et probablement l’un de mes meilleurs souvenirs de ce road trip. 

Alors voici sans plus attendre tous les détails et conseils que vous devez savoir pour visiter Franz Josef Glacier. 

Où se trouve Franz Josef glacier ?

Franz Josef Glacier est située sur la côte ouest de l’île du sud de la Nouvelle Zélande. Il faut longer la SH6 le long de la côte ouest pour arriver au petit village de Franz Josef.

Comment se rendre au glacier Franz Josef?

En voiture

Si vous êtes l’heureux détenteur d’un van et êtes en road trip dans l’île du sud, vous pouvez rejoindre Franz Josef par le nord ou le sud en longeant la côte ouest. En arrivant par le nord, Franz Josef est à 3 h (177 km) de Greymouth. Si vous remontez de Queenstown, comptez environ 5 h de route (355 km) pour atteindre Franz Josef. Vous passerez d’ailleurs près de Fox glacier sur votre chemin. Ce glacier est localisé à 30 minutes un peu plus au sud de Franz Josef.

Par avion

L’aéroport régional le plus proche se trouve à Hokitika à 1h30 de Franz Josef. Vous pouvez ensuite prendre un bus ou louer une voiture pour rejoindre Franz Josef. 

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Quelle est la meilleure période pour visiter Franz Josef Glacier  ?

La région de Franz Josef est très populaire et beaucoup de voyageurs aiment s’y arrêter pour tenter l’aventure sur le glacier. D’autant plus que la région bénéficie de températures assez douce en hiver ce qui permet aux randonnées sur glaciers d’être ouvertes toute l’année. Contrairement à l’hémisphère nord qui subit des conditions hivernales difficile qui implique la fermeture des activités pendant l’hiver.

Franz Josef Glacier étant ouvert toute l’année, vous n’avez plus qu’à décider quand vous souhaitez le visiter. Cependant, je peux quand même vous donner quelques astuces et mon avis sur la question. 

Il faut savoir que la saison touristique en Nouvelle-Zélande est de novembre à février, pendant les mois d’été. Si comme moi, vous aimez éviter les foules, préférez visiter Franz Josef glacier hors saison. 

Je dirais même opter pour la saison hivernale, de juin à août.En effet, malgré que les températures soient plus fraîches en hiver (entre 5 et 15ºC), le temps est généralement plus fiable et calme. Il y a plus de jours clairs qu’à d’autres moments de l’année (la mi-saison peut être très pluvieuse – la côte ouest et la région de Franz Josef reçoit 6-8 mètres de pluie par an). Faire l’excursion sur le Franz Josef glacier en hiver vous évitera donc le risque d’une annulation en cas de pluie. 

Et surtout, l’avantage principale de faire la randonnée en hiver est que vous pourrez découvrir les caractéristiques du glacier dans toutes leurs splendeurs. Durant les moins les plus froids, il y a moins de fonte sur le glacier et donc moins d’eau qui coule sous le glacier. Comme il y a moins de mouvement, les crevasses ou grottes de glaces restent en place plus longtemps, vous aurez donc la chance de pouvoir en explorer quelques-unes.

Une héli-randonnée pour découvrir Franz Josef Glacier

Rentrons dans le vif du sujet : la fameuse Heli-randonnée sur Franz Josef Glacier que j’ai effectué début septembre dernier (2020). 

Premièrement, vous devez sûrement vous demander ce que j’entends par héli-randonnée. Et bien comme son nom le sous-entend, cette randonnée sur le glacier est accessible seulement en hélicoptère, d’où le nom héli-randonnée. En plus d’être une première de marcher sur un glacier, c’était aussi une première pour l’hélicoptère 😉 

En bref

Compagnie:The Helicopter Line
Durée:3 heures
Départ: 8h30 ou 11h (check in une heure avant)
Équipements:Inclus
Guide:Inclus
Difficulté:Modéré 
Âge minimum:8 ans
Prix:
Adult
Enfants (8-16 ans)

$485
$455

Détails de notre héli-randonnée

Ayant choisi le départ de 11 h, nous avions rendez-vous une heure avant afin de s’enregistrer et tester notre équipement. Arrivée 10 h à l’office d’Helicopter Line, dans le centre du village de Franz Josef, nous voilà pris en charge par la réception. Nous devons remplir un formulaire concernant notre santé et attester que l’on comprend les risques de cette activité. Ils nous pèsent, prennent note de notre taille de chaussures/vetements (pour l’équipement) et nous munissent d’un bracelet à porter tout le long de la randonnée. 

Nous rencontrons les autres participants ainsi que les guides. Nous sommes un peu plus d’une vingtaine, mais nous serons plus tard séparés en 3 groupes de 8 par guide. Ceci par mesure de sécurité. Les guides nous font une brève présentation avant de nous amener à l’arrière de l’office où nous pourrons nous équiper. Ils nous fournissent donc d’un pantalon et veste waterproof à porter par-dessus nos vêtements ; il est recommandé de porter une tenue respirante telle que pantalon de randonnée ou de sport (pas de jean). Ils nous équipent aussi de chaussures (et chaussettes) adéquates, crampons, bâtons de randonnée ainsi qu’un petit sac pour transporter nos crampons et essentielles (téléphone, appareil photo, lunette de soleil). Des gants et bonnets peuvent aussi être fournis si besoin. 

Une fois équipé, un membre de l’équipe nous fait un debrief niveau sécurité dans l’hélicoptère ainsi que sur le glacier en cas de problème. Nous sommes ensuite divisés en 3 groupes pour prendre l’hélico et pour la suite de la randonnée ! C’est parti pour l’aventure ! 

Le glacier le plus abrupt de Nouvelle-Zélande

Notre guide nous amène jusqu’à l’hélipad où nous voyons arriver l’hélicoptère. Son arrivée est plutôt bruyante et venteuse. L’excitation mélangée à une petite pointe de stress se fait ressentir. Le transfert en hélicoptère jusqu’au glacier sera d’environ 15 minutes et permet d’avoir une vue panoramique sur les montagnes environnantes. Plus nous nous approchons du glacier, plus nous nous rendons compte de l’immensité de celui-ci. C’est incroyable !

Après avoir atterri sur le glacier, notre guide nous explique que la randonnée durera 2 heures et nous montre jusqu’où nous grimperons. Pour des raisons de sécurité, nous ne pouvons pas aller partout sur le glacier. Les guides, connaisseurs de ce glacier, ont tracé et vérifié le chemin que nous emprunterons en amont. De plus, nous ne pouvons pas monter jusqu’en haut du glacier due aux nombreux effondrements et à l’instabilité grandissante du glacier. Franz Josef glacier, le glacier le plus célèbre de la Nouvelle-Zélande et l’un des plus accessibles au monde, fond à vue d’oeil due au réchauffement climatique. Notre guide nous explique qu’en l’espace de 10 ans le glacier a reculé de 800 mètres. C’est aussi pourquoi le glacier est désormais accessible qu’en hélicoptère. 

Cependant, elle nous explique aussi que le glacier Franz Josef (Kā Roimata ō Hine Hukatere de son nom maori) est l’un des glaciers les plus abrupts de Nouvelle-Zélande. Il bouge également plus rapidement que la moyenne des glaciers, à raison d’environ 50 cm par jour ce qui explique son instabilité. Le point positif étant que cela crée des caractéristiques vraiment incroyables dans le glacier, comme des grottes de glace, des tunnels et des crevasses, qui changent et évoluent constamment, de sorte que les journées ne se ressemblent jamais. Vous aurez donc sûrement l’opportunité de découvrir de nouvelles grottes de glace.

Tunnels, grottes, crevasses & cascades

Nous voilà parti pour l’exploration. Notre guide nous montre comment mettre nos crampons, on s’équipe et commençons la randonnée. Nous crapahutons autour du glacier, passant par des tunnels, observant la cascade, buvant l’eau des ruisseaux (très fraîche) et explorant les grottes. La guide nous donne de précieuses informations sur le glacier, les alentours, le type de terrain sur lequel on se trouve, etc. Nous sommes chanceux ce jour-là, car la randonnée sur le glacier durera bien plus que 2 heures. Un des hélicoptères ayant besoin d’aller d’urgence dans un autre endroit, notre guide nous demande si nous sommes d’accord pour rester 30-45 minutes de plus sur place. Bien sûr !!

Sur la fin de la randonnée, nous sommes surpris par un énorme bruit sourd résonnant dans toute la vallée. J’aperçois la guide se retourner et observer intensément le glacier. Avalanche ? Non, plus de peur que de mal, cela n’était qu’un effondrement. Nous pouvons voir quelques blocs de glace s’effondrer le long du ‘black hole’, paroi rocheuse exposée au centre du glacier. Vraiment impressionnant à vivre et nous prouve encore une fois la rapidité de ce glacier a bouger.

Franz josef glacier2

Nous profitons une dernière fois de la vue imprenable sur le chemin retour en hélicoptère. Des étoiles dans les yeux, heureux d’avoir exhaussé un de nos rêves : marcher sur un glacier.

Effectuer une héli-randonnée a un coût. En effet, nous avons payé $485 par personne. Mais c’est une expérience vraiment unique que l’on ne vivra peut-être qu’une fois dans notre vie. Et considérant l’aller-retour en hélico, le guide + les 3 à 4 heures d’activité totale, le coût me semble raisonnable. 

Cependant, ne vous inquiétez pas ! Si vous ne souhaitez pas faire d’héli-randonné, vous pouvez quand même admirer Franz Josef glacier par des randonnées ou des points de vues un peu plus éloignés. C’est ce que l’on va voir maintenant.

Autres randonnées pour observer le glacier 

Si vous ne voulez pas dépenser des centaines de dollars pour observer le glacier Franz Josef en première ligne, plusieurs autres randonnées sont accessible et vous mènerons à des points de vues où vous pourrez voir et prendre des photos du glacier de loin.

Franz Josef Glacier walk 

Durée:1h30 aller retour 
Distance:5.4 km
Difficulté:Facile 

Cette randonnée dans la vallée est celle accessible au plus grand nombre. Longeant la rivière jusqu’au front du glacier, le point de vue final évolue en fonction de la fonte du glacier. Le glacier ayant beaucoup reculé au cours des 20 dernières années, le point de vue était autrefois beaucoup plus proche.

Pour les plus sportives, deux randonnées à la journée vous permettront d’avoir une vue imprenable sur le glacier: Robert Point Track et Alex Knob Track 

Robert Point Track 

Durée:5h30 aller retour
Distance:11 – 12.3 km
Difficulté:Avancée

Cette randonnée, nécessitant un bon niveau de forme physique, vous fera grimper jusqu’au Robert Point d’où la vue sur le glacier est spectaculaire. Vous traverserez plusieurs ponts suspendus, des rivières tout en longeant la falaise. De quoi en prendre plein la vue !

Alex Knob Track 

Durée:8h aller retour
Distance:17.2 km
Difficulté:Avancée

Pour cette dernière, il faut compter 4 heures pour monter jusqu’au sommet d’Alex Knob à 1303 m. Randonnée plutôt monotone car vous serez majoritairement dans la forêt lors de l’ascension. Mais une fois là haut, le panorama sur Franz Josef glacier et la vallée est grandiose. Du haut de ce point de vue, vous pouvez prendre conscience de l’étendue du glacier descendant dans la vallée. 

alex-knob-track

Où dormir autour de Franz Josef Glacier ? 

Je vous recommande de passer la nuit avant votre héli-rando sur Franz Josef afin de bien vous reposer et être déjà sur place pour votre activité. Si vous n’êtes pas pressés par le temps, restez-y même une 2 ème nuit pour récupérer de la randonnée avant de reprendre la route.

Il y a de nombreux logements disponible en fonction de votre budget : camping, lodges/cabines ou encore hôtels plus luxueux. 

Voyageant en van durant mon séjour sur Franz Josef, j’ai opté pour le camping Orange Sheep Campervan park, pour seulement $25 la nuit et située en plein coeur de Franz Josef. Les emplacements sont nichés au milieu d’une petite forêt tropicale avec vue sur les montagnes enneigés. Cadre idéal pour se relaxer avant notre expérience sur le glacier.

Orangesheepcaravanpark

Que faire dans les environs ?

Franz Josef, ça n’est pas seulement son glacier. En effet, il y a bien d’autres choses à faire dans les environs : 

  • Allez se baigner dans les sources chaudes 
  • Sauter en parachute au-dessus des glaciers et montagnes
  • Effectuer un vol panoramique pour admirer les environs vu du ciel 
  • Visiter Fox glacier
  • Faire du kayak sur le lac Mapourika
  • Contempler le sublime reflet des montagnes sur le lac Matheson
LakeMatheson

Et oui comme vous pouvez le voir, Franz Josef est une petite ville, mais avec de nombreuses activités sensationnelles et un paysage magnifique à ne pas louper lors de votre prochain séjour dans l’île du sud de Nouvelle-Zélande



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